BepiColombo: objetivo Mercurio

El Centro de Astrobiología (CSIC-INTA) y el INTA participan en la misión BepiColombo que la ESA, junto a la Agencia Espacial Japonesa (JAXA), ha lanzado este 20 de octubre rumbo a Mercurio. El lanzamiento se ha producido a las 3:45 horas (hora peninsular española) desde la Guayana Francesa; BepiColombo llegará a Mercurio a finales de 2025, tras algo más de siete años de viaje y las operaciones científicas, que comenzarán en marzo de 2026, se extenderán durante un año terrestre (más de cuatro años de Mercurio), con posibilidad de alargarse un año más.

El objetivo principal de la misión será realizar un estudio detallado de las propiedades del planeta más próximo al Sol. Gracias a BepiColombo se entenderá mejor la composición y la historia de Mercurio, y esto ayudará a entender también la del resto de planetas rocosos, entre los que se encuentra la Tierra.

La misión está compuesta por dos sondas: la MPO (Mercury Planetary Orbiter, Orbitador Planetario de Mercurio), diseñada por la ESA y que cuenta con un total de doce instrumentos científicos a bordo para el estudio del planeta; y la MMO (Magnetospheric Mercury Orbiter, Orbitador Magnetosférico de Mercurio), diseñada por la JAXA y que estudiará, gracias a sus cuatro instrumentos, el entorno magnetosférico del planeta. La ESA es también responsable del MTM (Mercury Transfer Module, Módulo de transporte a Mercurio), la nave que se encargará de transportar el MPO y el MMO hasta la órbita del planeta.

El Centro de Astrobiología (CAB), junto con el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA), ha participado en el diseño y desarrollo del instrumento MIXS (Mercury Imaging X-ray Spectrometer, Espectómetro de imagen de rayos X de Mercurio), que forma parte de la sonda MPO.

Los grupos de investigación y las industrias españolas han tenido una contribución muy importante a esta misión. Un total de ocho industrias del sector aeroespacial han contribuido con aproximadamente un 8% de las dos plataformas europeas de la misión, así como al desarrollo de la caga útil. La contribución del CAB y del INTA al desarrollo del instrumento MIXS se ha centrado en:
  • Estructura y control térmico de los planos focales de las dos cámaras de rayos X del instrumento MIXS.
  • Unidad de potencia (PSU) de los instrumentos MIXS y SIXS (Solar Intensity X-Ray and Particles Spectometer) y caja electrónica (MEB) que alberga esta unidad de potencia y la de procesamiento. 
  • Diseño y fabricación del cableado que conecta la unidad MEB con las dos cámaras de MIXS.
  • Ensayos ambientales de calificación y aceptación a nivel sistema de los instrumentos MIXS y parcialmente SIXS.

Figura: representación artística de la misión en su aproximación a Mercurio. ©Spacecraft: ESA/ATG Medialab; Mercury: NASA/JPL

 

Fuente: UCC-CAB

 

Imágenes adicionales:

Instrumento MIXS durante la fase de prueba. ©INTA
El Mercury Planetary Orbiter (MPO) durante su montaje en la ESA. ©ESA
Caja de electrónica MED del instrumento MIXS. ©INTA
Modelo de vuelo del instrumento MIXS durante los ensayos en INTA. ©INTA
 

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