XV International School of Astrobiology 'Josep Comas i Solà' (Santander, 26-30 de junio, 2017)

La Escuela ha estado co-dirigida por Miguel Mas (Director del CAB) y Rory Barnes (Profesor del Departamento de Astronomía en el Programa de Astrobiología de la Universidad de Washington, Estados Unidos, como representante del NAI), y la organización ha corrido a cargo de Carlos Briones (Departamento de Evolución Molecular del CAB). Han asistido 41 alumnos, de los cuales 21 eran estadounidenses y los demás provenían de España y otros países europeos.

La XV edición de esta Escuela se ha centrado en la habitabilidad potencial de los planetas extrasolares. Este es un tema de gran actualidad en astrobiología, puesto que la detección cada vez más frecuente de planetas de pequeño tamaño orbitando en torno a estrellas relativamente cercanas al Sol, así como la puesta a punto de nuevos métodos de caracterización de exoplanetas, hacen que el descubrimiento de vida fuera del Sistema Solar se pueda producir en un futuro próximo.

Se ha contado con cuatro profesores de gran relevancia internacional: Giada Arney (NASA Goddard Space Flight Center, Estados Unidos), Adrian Lenardic (Rice University, Estados Unidos), Don Pollacco (University of Warwick, Reino Unido) y Sean Raymond (Université de Bordeaux, Francia). En sus clases se ha mostrado cómo la búsqueda de planetas habitables fuera del Sistema Solar comienza por la identificación de exoplanetas telúricos orbitando en la zona de habitabilidad de su estrella: la capa en torno a ella en la que un planeta tipo Tierra y con atmósfera puede mantener agua líquida en su superficie. Además de cumplirse esta condición, existen características adicionales que tienen que ver con su estrella, con el sistema planetario y con el propio planeta. Así, otro de los aspectos fundamentales tratados en esta Escuela ha sido el análisis del conjunto de procesos físicos que gobiernan la formación, geofísica y fenómenos atmosféricos de los planetas.

Durante esta Escuela, Álvaro Giménez Cañete (Director de Ciencia de la Agencia Espacial Europea, ESA, y Director del Centro Europeo de Astronomía Espacial, ESAC) ha explicado el Programa de Ciencia Espacial de la ESA, haciendo especial hincapié en las misiones relacionadas con la búsqueda y caracterización de planetas extrasolares. Adicionalmente, María Rosa Zapatero (Departamento de Astrofísica del CAB) ha impartido una charla de divulgación científica titulada “Planetas extrasolares: en busca de otras Tierras”. Esta conferencia abierta al público se ha integrado en el ciclo “Conocimiento y Valores” de la UIMP, y ha contado con la asistencia de en torno a personas.

Como actividad paralela dentro de la Escuela, se ha realizado una excursión al Flysch de Zumaia-Deba, un paraje de la costa occidental de Gipuzkoa (integrado en el Geoparque de la Costa Vasca) cuyos estratos rocosos mantienen el registro de casi 60 millones de años de historia geológica. Entre tales estratos destaca el conocido como “Límite Cretácico-Paleógeno” que corresponde a la extinción de finales del Cretácico (hace 65,5 millones de años), en la que desapareció gran parte de la biodiversidad de organismos pluricelulares, incluyendo los dinosaurios o los ammonites. A través de las explicaciones proporcionadas por los monitores del Centro de Interpretación Algorri de Zumaia, tanto alumnos como profesores de la Escuela han podido conocer la historia geológica de este entorno tan relevante científicamente. Además de explorar los sucesivos estratos caminando por los acantilados y la playa, se ha podido apreciar el conjunto de la formación geológica gracias a un trayecto en barco de 45 minutos a lo largo de la costa.

Durante los cinco días que ha durado la Escuela todos los alumnos, divididos en cuatro grupos y asesorados por los profesores, han elaborado trabajos con los que se planteaba un experimento interesante: cada grupo ha tenido que analizar la información espectroscópica obtenida de la atmósfera de un planeta ficticio, de dimensiones similares a las de la Tierra, que se habría descubierto en el futuro dentro de la zona de habitabilidad de una estrella de nuestra galaxia. Así, relacionando dichos datos con las señales espectroscópicas atmosféricas de planetas conocidos, y teniendo en cuenta la información adicional del sistema planetario al que pertenece el exoplaneta, los alumnos han razonado si en él se dan o no las condiciones para albergar algún tipo de vida. Los cuatro trabajos han sido expuestos por los alumnos durante la última jornada de la Escuela, y tras cada exposición (planteada como la rueda de prensa que darían las agencias espaciales implicadas en el descubrimiento de dicho planeta extrasolar) se ha establecido una interesante discusión con los demás estudiantes y los profesores. El punto final de esta XV edición de la Escuela de Astrobiología ha sido la ceremonia de entrega de Diplomas a los estudiantes.

 

Fuente: Carlos Briones Llorente (Dept. Evolución Molecular, CAB) y Organizador de la XV International School of Astrobiology

 

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