Los microorganismos de Atacama son transportados hacia su corazón hiperárido gracias al viento

Imagen del corazón hiperárido del desierto de Atacama. ©Armando Azúa/EFE
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Un reciente estudio liderado por el Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) y publicado en Scientific Reports señala que los microorganismos del desierto de Atacama (Chile) son transportados a través de las partículas de polvo que son arrastradas por el viento. Los científicos creen que en Marte, si hubo vida microbiana, ésta se podría haber extendido por el planeta de forma similar a la estudiada en Atacama.  

El desierto de Atacama es el desierto más seco y antiguo de la Tierra. Una de las zonas más áridas es su núcleo central, caracterizado por las escasas precipitaciones, la extrema radiación ultravioleta y la humedad relativa que normalmente roza el 0% en las horas centrales del día, lo que lo convierte en un ambiente realmente hostil para la vida. Estas condiciones tan extremas hacen de Atacama un análogo perfecto de Marte.

Ahora, un estudio liderado por investigadores del Centro de Astrobiología señala que un número viable de bacterias y hongos son capaces de atravesar el núcleo hiperárido de Atacama gracias a las partículas de polvo transportadas por el viento.

Para estudiar si la vida microbiana hallada en esta zona había sido transportada de otros lugares del desierto o cercanos a él, los investigadores dividieron la zona de estudio en dos secciones y a su vez cada una de ellas en tres sitios de muestras, donde colocaron una serie de placas de petri (algunas con distintos medios de cultivo y otras vacías) para observar si en ella se depositaban los microorganismos. 

El estudio refleja el hallazgo de especies de diferentes grupos. Por un lado, los investigadores identificaron a Oceanobacillus oncorhynchi, un microorganismo de origen oceánico, por lo que probablemente llegó a esta zona del desierto procedente del Océano Pacífico. Por otro, el equipo científico halló especies como Bacillus simplex, una especie encontrada hasta ahora en las plantas.

Implicaciones para el estudio de Marte

Marte está constantemente afectado por vientos y tormentas de polvo que en muchos casos llegan incluso a cubrir el planeta por completo. Los resultados de este estudio sugieren que una potencial microbiana podría haberse extendido en el Planeta Rojo de forma similar a la estudiada en el desierto de Atacama: a través de partículas de polvo. 

Fuente: UCC-CAB

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