Margulis y Roemer ya están en Marte

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Imagen de Marte obtenida por el Viking Orbiter (NASA) en la que se aprecia la zona de Sinus Sabaeus donde se encuentran los cráteres Margulis y Roemer (recuadro rojo). Créditos: NASA
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Marte cuenta desde hace unos días con los nombres de dos conocidas científicas en sus mapas. La doctoranda en el Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) Cristina Robas ha dado nombre a dos cráteres marcianos de gran tamaño, situados en la zona de estudio de su tesis doctoral. Este gesto pretende rendir homenaje a la labor de las mujeres en la ciencia.

El agua es uno de los requisitos fundamentales para la existencia de vida. Por esta razón es importante localizar y caracterizar los lugares en otros planetas en los que el agua líquida pudo haber existido en el pasado, o incluso en la actualidad. Por su cercanía y semejanza con la Tierra, el planeta Marte se ha convertido para los científicos en la primera parada en esta búsqueda del agua líquida.

Con el objetivo de comprender el antiguo ciclo hidrológico de Marte, Cristina Robas, doctoranda en el Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA), está dedicando su tesis doctoral a identificar la presencia de agua en el pasado marciano, tanto en estado líquido como en forma de hielo. Para ello ha utilizado datos orbitales de alta resolución, que le han permitido elaborar un detallado mapa geomorfológico, realizado a escala 1:650.000, del suroeste de Sinus Sabaeus, una región localizada en las denominadas Tierras Altas de Marte, caracterizada por sus múltiples cráteres de impacto.
En el mapa realizado por Robas destacan, por su gran tamaño, por su antigüedad y por las diversas unidades geológicas que albergan, dos cráteres de impacto. Estos dos cráteres, de 200 y 120 km de diámetro, respectivamente, han sido bautizados con los nombres de Margulis y Roemer, como homenaje a estas dos reconocidas científicas.

Lynn Margulis (1938-2011) dedicó su carrera científica al estudio del origen y evolución temprana de la vida. Fue una influyente bióloga y una pionera de la Astrobiología, conocida por su teoría de la endosimbiosis seriada, que describe la aparición de las células eucariotas (las que tienen núcleo) como consecuencia de la incorporación simbiótica de diversas células procariotas (sin núcleo).

Elizabeth Roemer (1929-2016) fue una astrónoma especializada en el estudio de cometas y asteroides, y fue pionera en la fotografía y el estudio de núcleos cometarios, así como en astrometría. Consiguió mediciones precisas de las posiciones y los movimientos de multitud de cuerpos celestes, descubriendo 79 cometas y los asteroides Lucifer y Bok. Fue codescubridora de Themisto, una luna de Júpiter.

Como señala Robas, “con estos nombres se ha querido rendir tributo a la valiosa labor de estas dos científicas y a su destacado papel en el campo de las ciencias del espacio; y a todas las mujeres que se han dedicado a la ciencia a lo largo de la historia”. Bienvenidas a Marte.

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Cráteres Margulis y Roemer. Créditos: MRO/CTX (NASA).

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